15 Ejemplos de
Aplicaciones del petróleo

Aplicaciones del petróleo

El petróleo es una mezcla compleja, densa y bituminosa de hidrocarburos, formada debido a la sedimentación y transformación de antigua materia orgánica, sometida durante siglos a altas presiones y temperaturas en el subsuelo. A los lugares en que se encuentra el petróleo acumulado se les conoce como yacimientos petrolíferos.

Se trata de una sustancia inflamable, de enorme capacidad calórica y numerosas aplicaciones industriales, sobre todo en la generación de energía y de materiales procesados para diversas áreas de manufactura. A dicho proceso de transformación del crudo en otras sustancias aprovechables, se le conoce como refinación y se lleva a cabo en una refinería.

La importancia comercial del petróleo es tanta, que en el mundo contemporáneo las fluctuaciones del precio del crudo son capaces de afectar economías enteras y de inclinar hacia un lado u otro el balance financiero mundial.

Dado que es un recurso natural no renovable, las reservas mundiales de petróleo están estimadas en unos 143.000 millones de toneladas, distribuidas de manera desigual en los cinco continentes: Venezuela posee las más grandes reservas del planeta, sobre todo bajo la cuenca del río Orinoco y bajo el Lago de Maracaibo; el Oriente Medio se ubica en segundo lugar y México, Canadá, Argentina y Brasil en tercero.

El petróleo, junto al carbón y otros hidrocarburos semejantes constituyen los llamados combustibles fósiles.

Clasificaciones del petróleo

Normalmente se distinguen las cepas de petróleo existentes de acuerdo a su gravedad API o grados API, una medida de densidad en comparación con el agua. Existen cuatro tipos de petróleo “crudo”, es decir, sin refinar, de acuerdo a esta medida:

  • Crudo liviano o ligero. Posee 31,1° en la escala API o incluso más.
  • Crudo medio o mediano. Tiene entre 22,3 y 31,1° API.
  • Crudo pesado. Gravedades entre 10 y 22,3° API.
  • Crudo extra pesado. Gravedades inferiores a 10° API.

Así, mientras más denso sea el petróleo, más esfuerzo requerirá su extracción y por lo tanto más costosa será la operación de producción de crudo.

Ejemplos de aplicaciones del petróleo

combustible - aplicaciones del petroleo

  1. Obtención de gasolina. Uno de los combustibles de mayor demanda en el mundo es la gasolina en sus diversos octanajes posibles, ya que es el que mayor rendimiento comparativo ofrece de cara a otras sustancias combustibles, con un impacto aceptable en la emisión de residuos tóxicos y gases que contribuyen con el cambio climático. Incluso así, su consumo para vehículos automotores de combustión interna es tan grande a escala mundial que ya se persiguen alternativas ecológicas y económicas a la demanda de gasolina.
  2. Producción de plásticos. Los plásticos son polímeros artificiales obtenidos a partir de síntesis de compuestos orgánicos derivados del petróleo, para su posterior fusión, moldado y enfriamiento, proceso que les atribuye sus variadísimas formas posibles y su posterior resistencia a la deformación física. Son sumamente útiles y demandados en un sinfín de industrias manufactureras, que componen a partir de este tipo de materiales desde juguetes, contenedores, herramientas y utensilios, hasta prótesis médicas y repuestos para maquinaria.
  3. Generación de electricidad. Dada su enorme capacidad de combustión, el petróleo y muchos de sus derivados inflamables son empleados para alimentar las calderas de las plantas de generación de electricidad. Junto al carbón, las reacciones nucleares y la hidroeléctrica, el petróleo forma parte de los principales recursos energéticos actuales, ya que con la electricidad generada pueden alimentarse infinitos mecanismos en el mundo.
  4. Calefacción doméstica. Si bien existen dispositivos de calefacción urbanos que funcionan gracias al consumo de electricidad y no de sustancias inflamables, es posible dar con muchos cuya generación de calor responde a la combustión constante, como el gas (principalmente butano y propano obtenidos durante la destilación del petróleo). Este último, de paso, se surte también a través de bombonas o tuberías para alimentar las cocinas y los calentadores de agua en los hogares de la población.
  5. Producción de nylon. Es cierto que alguna vez el nylon se produjo de resinas naturales, pero hoy en día es mucho más simple y económico obtenerlo a partir del benceno y otros hidrocarburos aromáticos (ciclohexanos) fruto de la refinación del petróleo.
  6. Producción de acetona y fenol. La acetona y otros solventes orgánicos muy empleados en la actualidad en la elaboración de limpiadores, quitaesmaltes y otros productos de esta naturaleza, son fácilmente sintetizables a partir de los hidrocarburos aromáticos del petróleo, sobre todo del cumeno (isopropilbenceno). Estos productos también tienen su utilización como insumos en la industria farmacéutica.
  7. Obtención de queroseno. Este combustible también llamado kerosén o canfín, se obtiene a través de la destilación del petróleo y tiene una densidad intermedia entre la gasolina y el diésel. Se lo utiliza como combustible en turbinas a gas y motores a reacción, en la preparación de disolventes o en la calefacción. Antiguamente tuvo un lugar importante en el nacimiento del alumbrado público de las ciudades, antes de que se hiciera a gas y luego eléctrico. Aún se venden lamparitas de keroseno.
  8. Obtención de asfalto. También conocido como betún, éste es un material viscoso y pegajoso, de color gris plomo, que constituye la fracción más pesada del petróleo crudo. Es decir, una vez destilado el petróleo y obtenidos los combustibles e insumos aprovechables, lo que permanece es asfalto. Al ser insoluble en agua, se emplea como revestimiento en técnicas de impermeabilización y como aglomerante en la construcción de autopistas, carreteras y otras obras de infraestructura vial.
  9. Producción de alquitrán. El alquitrán es una sustancia densa, oscura, viscosa y de olor fuerte, producto de la destilación destructiva de sustancias como la hulla, algunas maderas resinosas, minerales y, también, del petróleo. Se trata de una mezcla de componentes orgánicos, cuya variante obtenida del carbón o el petróleo es altamente tóxica y cancerígena. Aun así, tiene diversas aplicaciones industriales, en pinturas, resinas industriales, y sus variantes menos letales tienen uso en la industria jabonera y tabacalera.
  10. Obtención de olefinas ligeras. Se llama así al etileno, propileno y buteno, sustancias obtenibles durante la refinación del petróleo y que proveen de insumos básicos a industrias tan disímiles como la farmacéutica, la fabricación de ruedas para vehículos, plásticos y fibras sintéticas para la industria textil.
  11. Fabricación de fertilizantes. Muchos subproductos de la industria petroquímica son compuestos nitrogenados o sulfatados que, añadidos a la tierra, proveen a la vida vegetal de un importante empuje nutritivo. Estos abonos se emplean en la agricultura y en la experimentación biológica.
  12. Fabricación de pesticidas y herbicidas. Acompañantes agrícolas de los fertilizantes, los pesticidas y herbicidas para combatir a insectos, hongos, hierbas parásitas y otros obstáculos de la producción agrícola, suelen contener xilenos, amoníaco y amidas, obtenidos por la industria petroquímica a través de diversos procesos de separación de compuestos orgánicos y de tratamiento químico.
  13. Fabricación de aceites lubricantes. De cada barril de petróleo refinado, se estima que un 50% lo constituyan bases parafínicas o nafténicas, es decir, aceites densos de origen orgánico que constituyen un lubricante económico y demandado para el óptimo funcionamiento de diversas maquinarias, como los motores de los automóviles, por ejemplo. Estos lubricantes pueden ser minerales (directo del petróleo) o sintéticos (obtenidos en laboratorio, del petróleo o de otras fuentes).
  14. Obtención de insumos para laboratorio. Numerosos subproductos de la industria petrolera en sus diversas etapas, pueden no tener una utilización inmediata, pero sirven como insumo al trabajo de laboratorios químicos de diversa naturaleza. La posibilidad de obtener azufre, hidrógeno, nitrógeno u otros elementos químicos primarios a lo largo de la cadena de tratamiento de estos hidrocarburos, o derivados como el amoníaco o el éter, hace del petróleo una fuente inacabable de materia prima.
  15. Obtención de gasóleo. También llamado gasoil, o en su acepción más popular: diésel, este combustible líquido está compuesto casi totalmente por parafinas y tiene mayor densidad aunque ligeramente menor poder calorífero que la gasolina. Debido a esa densidad, el diésel es más rendidor y apenas menos contaminante que ésta, pero se lo utiliza casi exclusivamente para transportes de carga y barcos.

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Enciclopedia de Ejemplos (2017). "Aplicaciones del petróleo". Recuperado de: http://www.ejemplos.co/15-ejemplos-de-aplicaciones-del-petroleo/